A Message to President Biden from Concerned Community Members Urging the Administration to Halt All Expansion Plans and Permanently Close the Folkston ICE Processing Center

President Joseph Biden, Sec. Alejandro Mayorkas, Senator Raphael Warnock, Senator Jon Ossoff, Rep. James Beverly, Sen. Gloria Butler

Photo from a protest: a large crowd stands in front of the Georgia Capitol with three banners on display: "Shut Down Folkston ICE Facility," "Communities Not Cages," and "Derechos para todos los inmigrantes! Full rights for all immigrants!"

Mensaje al presidente Biden de miembros de la comunidad preocupados por la situación, que instan al gobierno a detener todos los planes de expansión y a cerrar permanentemente el Centro de Procesamiento del ICE de Folkston

(Español continua abajo)

Dear President Biden:

As directly impacted people, immigrant rights advocates, and concerned members of the community, we urge you to cease all negotiations and plans to expand the Folkston ICE Processing Center (FIPC) in South Georgia.

Members of the Folkston community and government workers have confirmed rumors that the GEO Group, a private prison corporation that operates the ICE detention facility in Folkston, is engaged in preparations to increase the facility’s capacity by 1800 beds. Added to over 1100 beds already in use, such an expansion would make the FIPC the largest ICE detention facility in the country. This is unacceptable.

“Instead of abiding by their promises of ending the use of private prisons, the Biden Administration is doubling down and expanding their use. This is reprehensible,” said Azadeh Shahshahani, Legal & Advocacy Director at Project South. “Private prison companies have a perverse incentive to maximize profit through shortchanging immigrants on basic necessities and forced labor programs. The Folkston ICE Processing Center must be shut down, not expanded.”

The state of Georgia has already become a flash point for human rights abuses perpetrated by ICE on a nationwide scale, from the horrific number of deaths at Stewart to the widespread medical abuse and nonconsensual gynecological procedures exposed at the Irwin County Detention Center (ICDC). Increasing immigration detention capacity in Georgia on the heels of ICE ending its contract with ICDC would walk back policy commitments you made in July 2019 to end private detention.

“[You] need to shut this place down,” said Danny Lewis, a Jamaican man who was transferred to FIPC after Irwin County was forced to stop incarcerating people on behalf of ICE. “[People] can be dying in here, and there's no help. Folkston is worse than Irwin.”

Expanding FIPC would also directly conflict with Secretary Mayorkas’ commitments to review detention centers for abuses. Immigration detention facilities run by the GEO Group have been exposed for having deplorable conditions. In April 2020, the FIPC was the subject of a lawsuit filed by medically vulnerable individuals detained at the facility during the height of the COVID-19 pandemic. These individuals identified deeply concerning human rights abuses, including medical neglect and inhumane living spaces. The abysmal reality of detention in Folkston has been evidenced by issues of access to counsel, poor sanitation regarding pests and plumbing, confinement to rooms for 22 hours a day, and medical inattention that has endangered the health of people detained at the facility.

Rewarding the GEO Group with a lucrative contract after a federal court found it liable for exploiting immigrants detained at a detention facility in Washington State would be a shortsighted and disastrous decision.

“After all the suffering we have endured in Georgia with ICDC, and continue to endure at Stewart and FIPC, immigrant incarceration is expanding. We still have open wounds,” said Nilson Barahona, Founder of ICE Breakers, who was held in ICE detention in Georgia for 13 months before finally being released. “These expansion plans ignore the reports of abuse, inhumane conditions, and [your] own words saying that private prisons ‘should not exist.’ Not only do private prisons continue to operate, but they are expanding these concentration camps. This is a shame the community will not allow.”

South Georgia immigrants' rights organizers vehemently oppose the planned expansion of the FIPC. “The expansion of this detention camp will bring more suffering, fear, and disadvantage to the immigrant communities that are already struggling to survive around this area,” said Daniela Rodriguez, Director of Migrant Equity Southeast. “Very recently, South Georgia made national news when a modern-day slavery ring was busted, in which farm workers were raped, kidnapped and imprisoned. The Biden Administration should be paying reparations, instead of bringing more fear to South Georgia. We strongly condemn the expansion of this facility.“

“Enough with expanding these torturous concentration camps and making empty promises,” said Li Ann “Estrella” Sanchez, Founder of Community Estrella. “After we interrupted [you] in Georgia, [you] agreed that these prisons should not exist. We need investments in our communities, not cages where our human rights are violated."

"The Democratic Party has the presidency and a majority in the House and Senate. Biden has the power to immediately eliminate private prisons and all other methods of profiteering off of incarceration, as he promised on the campaign trail. Right now he could grant full citizenship for all 11 million undocumented immigrants, end deportations, and shut down every ICE facility," said protest organizer Natalie Villasana from Party for Socialism and Liberation Atlanta. She added, "That's why community groups interrupted Biden previously in Georgia, and why we will continue to protest and build an independent movement until the administration upholds its promises and shuts down these disgusting prisons for immigrants."

The FIPC is currently under investigation by the Department of Homeland Security’s Office of the Inspector General for conditions that violate the rights of those detained there. Plans to expand the FIPC while it is under investigation are a slap in the face of any oversight attempts.

“Real safety does not come from incarceration, but instead through providing people with their basic needs,” said Lovette Thompson, the Atlanta Organizer with the Black Alliance for Just Immigration. “Conditions at immigration detention centers are often atrocious, but Black immigrants are specifically targeted because of anti-Blackness. No one should have to experience racism, human rights violations or cruelty in this country when seeking safety and a better life. It’s time to halt all detention expansion and shut them all down.”

“ICE prisons are inhumane and tear immigrant families and communities apart,” said Phi Nguyen, Executive Director of Asian Americans Advancing Justice-Atlanta. “We call on this Administration to invest in systems that center care, life, and dignity, instead of continuing to expand a system that functions to dehumanize and criminalize immigrants.”

Under an intergovernmental service agreement between Charlton County and U.S. Immigration and Customs Enforcement, ICE began detaining immigrants at the facility in Folkston in 2017. The private prison, which originally opened as a state correctional facility in 1998, has contributed to local economic decline while devastating the lives of incarcerated people and their families.

"Rather than improving the local economy and increasing standards of living, more than 20 years of private prison administration in the area have not delivered the economic investment the local community critically needs. Charlton County is now the fourth poorest county in Georgia and the eleventh poorest in the country, despite having poverty levels close to the state median back in 1990," said attorney Meredyth Yoon, speaking on behalf of a team of Folkston-based advocates who represent immigrants detained at FIPC. "The Biden administration must cease the expansion of the predatory private prison economy that exists to serve corporations’ bottom lines and instead prioritize the lives of immigrants and rural communities."

“Let’s be clear: profiteering will exist as long as mass incarceration and deportation systems exist,” said Stacy Suh, Program Director of Detention Watch Network. “Ultimately, all ICE detention centers, whether publicly or privately operated, are fundamentally inhumane and driven by perverse financial incentives. The Biden administration must reverse course now on its broken promises by shutting down private detention facilities and phasing out the use of detention all together.”

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Estimado presidente Biden:

Como personas directamente afectadas, defensores de los derechos de los inmigrantes y miembros preocupados de la comunidad, lo instamos a que cese todas las negociaciones y los planes para ampliar el Centro de Procesamiento del Servicio de Inmigración y Control de Aduanas (ICE, por sus siglas en inglés) de Folkston (FIPC, por sus siglas en inglés) en el sur de Georgia.

Miembros de la comunidad de Folkston y trabajadores del gobierno han confirmado los rumores de que GEO Group, una empresa penitenciaria privada que gestiona el centro de detención del ICE en Folkston, está inmersa en los preparativos para aumentar la capacidad del centro con la adición de 1800 camas. Sumado a las más de 1100 camas que ya se utilizan, esta ampliación convertiría al FIPC en el mayor centro de detención del ICE del país. Esto es inaceptable.

“En lugar de cumplir sus promesas de poner fin al uso de prisiones privadas, el gobierno de Biden está duplicando y ampliando su uso. Esto es reprochable”, declaró Azadeh Shahshahani, director jurídico y de defensa de Project South. “Las empresas penitenciarias privadas tienen un incentivo perverso para maximizar los beneficios a través de la reducción de las necesidades básicas de los inmigrantes y los programas de trabajo forzado. El Centro de Procesamiento del ICE de Folkston debe cerrarse, no ampliarse.”

El estado de Georgia ya se ha convertido en un punto de mira por los abusos contra los derechos humanos perpetrados por el ICE a escala nacional, desde el espantoso número de muertes en Stewart hasta los abusos médicos generalizados y los procedimientos ginecológicos no consentidos expuestos en el Centro de Detención del Condado de Irwin (ICDC, por sus siglas en inglés). Aumentar la capacidad de detención de inmigrantes en Georgia tras la finalización del contrato del ICE con el ICDC supondría un retroceso en los compromisos políticos que asumió en julio de 2019 para acabar con la detención privada.

“[Usted] debe cerrar este lugar”, dijo Danny Lewis, un jamaicano que fue trasladado al FIPC después de que el condado de Irwin se viera obligado a dejar de encarcelar a personas en nombre del ICE. “[Las personas] pueden estar muriendo aquí y no hay ayuda. Folkston es peor que Irwin.”

La ampliación del FIPC también entraría en conflicto directo con los compromisos del secretario Mayorkas de supervisar los centros de detención en busca de abusos. Los centros de detención de inmigrantes gestionados por GEO Group han sido denunciados por tener condiciones deplorables. En abril de 2020, el FIPC fue objeto de una demanda presentada por personas médicamente vulnerables detenidas en el centro durante el punto álgido de la pandemia de COVID-19. Estas personas identificaron abusos de los derechos humanos muy preocupantes, como la negligencia médica y los espacios de vida inhumanos. La pésima realidad de la detención en Folkston se ha puesto de manifiesto en los problemas de acceso a la asistencia letrada, las malas condiciones sanitarias en cuanto a plagas y fontanería, el confinamiento en habitaciones durante 22 horas al día y la falta de atención médica que ha puesto en peligro la salud de las personas detenidas en el centro.

Recompensar a GEO Group con un contrato lucrativo después de que un tribunal federal lo haya declarado responsable de explotar a los inmigrantes detenidos en un centro de detención del estado de Washington sería una decisión muy poco inteligente y desastrosa.

“Después de todo el sufrimiento que hemos soportado en Georgia con el ICDC, y que seguimos soportando en Stewart y en el FIPC, el encarcelamiento de inmigrantes se está expandiendo. Todavía tenemos heridas abiertas”, afirmó Nilson Barahona, fundador de ICE Breakers, que estuvo detenido por ICE en Georgia durante 13 meses antes de que finalmente lo liberaran. “Estos planes de expansión ignoran las denuncias de abusos, condiciones inhumanas y [sus] propias palabras de que las prisiones privadas 'ʻno deberían existirʼ'. No solo siguen funcionando las prisiones privadas, sino que están ampliando estos campos de concentración. Esto es vergonzoso y la comunidad no lo permitirá.”

Los organizadores de los derechos de los inmigrantes del sur de Georgia se oponen con vehemencia a la ampliación prevista del FIPC. “La ampliación de este campo de detención traerá más sufrimiento, miedo y desventaja a las comunidades de inmigrantes que ya están luchando por sobrevivir en esta zona”, dijo Daniela Rodríguez, directora de Migrant Equity Southeast. “Hace muy poco, el sur de Georgia fue noticia a nivel nacional cuando se descubrió una red de esclavitud moderna, en la que los trabajadores agrícolas eran violados, secuestrados y encarcelados. El gobierno de Biden debería estar pagando compensaciones en lugar de causar más temor en el sur de Georgia. Repudiamos firmemente la ampliación de este centro.”

“Basta de ampliar estos tortuosos campos de concentración y de hacer promesas vacías”, dijo Li Ann “Estrella” Sánchez, fundadora de Community Estrella. “Después de que [lo] interrumpiéramos en Georgia, estuvo de acuerdo en que estas prisiones no deberían existir. Necesitamos inversiones en nuestras comunidades, no celdas en las que se violen los derechos humanos.”

“El Partido Demócrata tiene la presidencia y la mayoría en la Cámara y el Senado. Biden tiene el poder de eliminar de inmediato las prisiones privadas y todos los demás métodos de especulación con el encarcelamiento, como prometió en la campaña. Ahora mismo podría conceder la plena ciudadanía a los 11 millones de inmigrantes indocumentados, poner fin a las deportaciones y cerrar todas los centros del ICE”, dijo la organizadora de la protesta Natalie Villasana, del Partido por el Socialismo y la Liberación de Atlanta. Y añadió: “Por eso los grupos comunitarios interrumpieron a Biden anteriormente en Georgia, y por eso seguiremos protestando y construyendo un movimiento independiente hasta que el gobierno cumpla sus promesas y cierre estas repugnantes prisiones para inmigrantes.”

La Oficina del Inspector General del Departamento de Seguridad Nacional (Department of Homeland Security’s Office) está investigando actualmente al FIPC por las condiciones que violan los derechos de los detenidos allí. Los planes para ampliar el FIPC mientras se está investigando son una bofetada a cualquier intento de supervisión.

“La verdadera seguridad no proviene del encarcelamiento, sino de proporcionar a la gente sus necesidades básicas”, sostuvo Lovette Thompson, organizadora en Atlanta de Black Alliance for Just Immigration.“ Las condiciones de los centros de detención de inmigrantes suelen ser atroces, pero los inmigrantes negros son el objetivo específico debido a la discriminación. Nadie debería experimentar el racismo, las violaciones de los derechos humanos o la crueldad en este país al buscar seguridad y una vida mejor. Es hora de detener la ampliación de los centros de detención y cerrarlos a todos.”

“Las prisiones del ICE son inhumanas y desgarran a las familias y comunidades de inmigrantes”, dijo Phi Nguyen, director ejecutivo de Asian Americans Advancing Justice-Atlanta. “Pedimos a esta administración que invierta en sistemas que se centren en la atención, la vida y la dignidad, en lugar de seguir ampliando un sistema que funciona para deshumanizar y criminalizar a los inmigrantes.”

En virtud de un acuerdo de servicio intergubernamental entre el condado de Charlton y el Servicio de Inmigración y Control de Aduanas de EE. UU., ICE, comenzó a detener a los inmigrantes en los centros de Folkston en 2017. La prisión privada, que se inauguró originalmente como centro penitenciario estatal en 1998, ha contribuido al declive económico local al tiempo que ha devastado la vida de las personas encarceladas y sus familias.

“En lugar de mejorar la economía local y aumentar el nivel de vida, más de 20 años de administración de prisiones privadas en la zona no han aportado la inversión económica que la comunidad local necesita de forma crítica. El condado de Charlton es ahora el cuarto condado más pobre de Georgia y el undécimo más pobre del país, a pesar de tener niveles de pobreza cercanos a la media del estado en 1990”, dijo la abogada Meredyth Yoon, hablando en nombre de un equipo de defensores con sede en Folkston que representan a los inmigrantes detenidos en el FIPC. “El gobierno de Biden debe poner fin a la ampliación de la depredadora economía carcelaria privada que existe para servir a los fines de las empresas y, en su lugar, priorizar la vida de los inmigrantes y las comunidades rurales.”

“Aclaremos algo: la especulación existirá mientras existan los sistemas de encarcelamiento y deportación masivos”, indicó Stacy Suh, directora de programas de Detention Watch Network. “En última instancia, todos los centros de detención del ICE, ya sean de gestión pública o privada, son fundamentalmente inhumanos y se rigen por incentivos financieros perversos. El gobierno de Biden debe dar marcha atrás en sus promesas incumplidas y cerrar los centros de detención privados y eliminar el uso de la detención por completo.”

Organizations in Solidarity (Organizaciones y personas en solidaridad):

Asian Americans Advancing Justice-Atlanta

Black Alliance for Just Immigration

CASA

Casa Alterna

Community Estrella

Detention Watch Network

El Refugio

Georgia Detention Watch

GA Familias Unidas

Georgia Reform Coalition

Georgia Latino Alliance for Human Rights

ICE Breakers

Malaya Movement-Georgia

Migrant Equity Southeast

Poder Latinx

Project South

Party for Socialism and Liberation Atlanta

Resurgens Collective

Somos South Georgia

Sur Legal Collaborative

Women Watch Afrika

Petition by

To: President Joseph Biden, Sec. Alejandro Mayorkas, Senator Raphael Warnock, Senator Jon Ossoff, Rep. James Beverly, Sen. Gloria Butler
From: [Your Name]

Dear President Biden:

As directly impacted people, immigrant rights advocates, and concerned members of the community, we urge you to cease all negotiations and plans to expand the Folkston ICE Processing Center (FIPC) in South Georgia.

Members of the Folkston community and government workers have confirmed rumors that the GEO Group, a private prison corporation that operates the ICE detention facility in Folkston, is engaged in preparations to increase the facility’s capacity by 1800 beds. Added to over 1100 beds already in use, such an expansion would make the FIPC the largest ICE detention facility in the country. This is unacceptable.